Para qué sirve el azufre

El azufre es un mineral del grupo de los elementos no metales, es un mineral amarillento con un fuerte aroma acre pestilente característico, su nombre en latín es Sulphur, por ello se llaman sulfuros los derivados de este mineral, como el ácido sulfúrico y los sulfatos. Este mineral se encuentra abundantemente en la naturaleza, tanto en la corteza terrestre, como en el manto superior, es muy abundante  sobre todo en zonas volcánicas.  Es parte de los minerales indispensables para la vida, pues todas las cadenas proteicas lo necesitan para su síntesis, por ello la importancia del ciclo del azufre.

El azufre se encuentra de forma natural en los volcanes, los geiseres y en aguas termales, pues surge con el magma y el material volcánico. Este mineral ocupa el lugar número 16 en la tabla periódica de los elementos y alcanza la fusión a los 116°C. Cuando está en estado sólido el azufre es de color amarillo verdoso claro, al calentarse hasta su punto de fusión, cambia a un color rojo intenso, este mineral es altamente inflamable, y sus llamas son de un llamativo color azul pálido. En la naturaleza cumple múltiples funciones, pues las coenzimas, las aminas y cadenas proteicas lo requieren para poder ser sintetizadas, su papel en el ciclo de la vida indispensable, pues tanto animales como plantas lo requieren tanto para la formación de proteínas, como para diversas funciones, entre ellas la formación de células y su buen funcionamiento.

El olor desagradable del azufre se debe al ácido sulfhídrico, que resulta de la descomposición por bacterias, de proteínas que incluyen azufre entre sus compuestos. Este gas está presente también en los volcanes, las refinerías petroquímicas, el petróleo, las minas de azufre y los organismos en descomposición.

Desde la antigüedad el azufre ha tenido muchos usos, tanto como aromatizante al quemarlo en los templos, como para usos medicinales de humanos y animales, pues una de sus características es la de ser fungicida y desinfectante. También en la minería ha tenido importantes funciones, pues el yeso (Sulfato de calcio) es un subproducto del azufre, al igual que el ácido sulfúrico, el cual es el principal producto derivado del azufre, y el más empleado por casi todas las industrias, incluyendo la alimentaria y la farmacéutica.

¿Para qué sirve el azufre en la vida diaria?

El azufre puro tiene muchas funciones, especialmente en el ciclo de la vida, pues es un nutriente secundario indispensable para crear las cadenas proteicas que contienen todas las formas de vida. En su estado puro  es usado en medicina para tratar infecciones y problemas de la piel.

Algunas de las cosas para las que sirve al azufre son:

  • Acné
  • Seborrea
  • Urticaria
  • Fungosis en animales y plantas
  • Infecciones de la piel
  • Piel grasa
  • Caspa
  • Hongos en el pelo
  • Caída del cabello
  • Uñas quebradizas
  • Vejez prematura
  • Problemas en las articulaciones
  • Para sintetizar el colágeno
  • Problemas intestinales
  • Calvicie
  • Problemas articulares
  • Pelo quebradizo
  • Fertilizante para plantas
  • Insecticida
  • Aditivo para caucho
  • Ácido sulfúrico

Jabón de azufre para el acné.

El azufre sirve como tratamiento de infecciones en la piel, acné y piel grasa

Una de las propiedades del azufre más conocidas desde la antigüedad, es su capacidad para curar o mejorar las lesiones de la piel relacionadas con infecciones y excesos de grasa, pues al ser un mineral con propiedades antibacteriales y fungicidas, ayuda a controlar las infecciones por hongos y bacterias causantes del acné y otras enfermedades de la piel. Para ello se usaba en la antigüedad por medio de los baños termales azufrados (sulfurosos) o directamente en ungüentos con flor de azufre. Actualmente se siguen usando ungüentos, jabones y cremas con azufre para tratar el acné.

El azufre es utilizado en tratamientos para la calvicie, uñas y problemas con el colágeno

Todas las proteínas necesitan del azufre para poderse sintetizar, pues una de las funciones del azufre es ayudar a que las largas cadenas proteicas de queratina permanezcan encadenadas. Por ello con la deficiencia de azufre natural, el cabello, las uñas y la piel suelen ser más propensos a su quiebre, por ello muchos remedios y tratamientos para el cabello y la piel incluyen ingredientes con altas cantidades de azufre, como el champú de cebolla, ajo y huevos, pues estos ayudan a restablecer la flexibilidad perdida.

El azufre está presente en suplementos alimenticios

Hay muchos fármacos que usan formas de azufre, ya sea para potenciar los efectos de otros químicos, o ayudar a que el cuerpo aproveche mejor el que recibe de los alimentos.

Metilsulfonilmetano a base de azufre

El metilsulfonilmetano (MSM) es un fármaco hecho a base de azufre, que según sus creadores es una panacea, especialmente para aquellas enfermedades relacionadas con las articulaciones. Por su poca evidencia científica, se considera al metilsulfonilmetano, como un medicamento ineficaz para todas las enfermedades, y solo parcialmente útil para algunos casos de osteoartritis. El azufre presente en cebollas, ajos, y otros alimentos ha sido aprovechado en forma de suplementos alimenticios a base de estos ingredientes.

Industria petroquímica, vulcanizadoras y ácido sulfúrico

Desde el siglo XIX el azufre se ha usado para mejorar la resistencia del caucho, en un procedimiento llamado vulcanización. Aun hoy en día se usa el azufre para hacer más resistentes muchos materiales, entre ellos los plásticos, el asfalto y también para blanquear algunos materiales, como telas y papel. Sin duda su principal uso es para la fabricación de ácido sulfúrico, el cual tiene un uso casi ilimitado en diversas industrias, entre ellas la alimenticia, la farmacéutica y la petroquímica.

El azufre sirve para hacer fertilizantes, insecticidas y limpiadores

El azufre se ha usado desde hace siglos para tratar las plagas, tanto las de insectos como las de bacterias y hongos. Del ácido sulfúrico se derivan los sulfatos usados para limpiadores, detergentes, insecticidas y limpiadores. El azufre también se ha empleado directamente para tratar las infestaciones de hongos y bacterias, por lo que se quemaba para que gases como el dióxido de azufre desinfectaran habitaciones, barriles, y los templos. El azufre en flor también se ha empleado en las plantas, como el los rosales para tratar las infestaciones de hongos. Actualmente el dióxido de azufre también se emplea como conservador de alimentos, sobre todo en productos vegetales o a base de frutas.

Ácido sulfúrico

¿Tiene efectos secundarios el azufre?

Sí, en especial sus derivados pueden ser muy tóxicos, corrosivos y dañinos, como es el caso del dióxido de azufre que es un gas causante del olor a podrido del azufre y los organismos en descomposición, y el contacto directo con las vías respiratorias puede irritar y dañas los pulmones y la mucosa que protege el sistema respiratorio, en algunos casos puede causar la muerte si su concentración es fuerte. El ácido sulfúrico también puede ser peligroso, pues es altamente corrosivo y su gas es muy toxico y el ácido sulfhídrico es muy venenoso y puede causar la muerte aun en concentraciones bajas, por lo que se recomienda no manipular estos derivados del azufre, sin el conocimiento adecuado.

En sí mismo el azufre puro puede ser irritante al contacto directo de la piel, sobre todo en pieles sensibles. El azufre que los animales y humanos aprovechan, es el azufre proveniente de las plantas, y algunas otros sulfuros que hay en la naturaleza, pero los derivados industriales y algunos compuestos naturales al mezclarse con él, pueden resultar nocivos.

Algunos efectos secundarios del azufre son:

  • Trastornos intestinales
  • Trastornos mentales
  • Intoxicación
  • Irritación pulmonar
  • Irritación en la piel
  • Problemas hepáticos y renales
  • Problemas reproductivos (especialmente por la contaminación de azufre)

No se aconseja el consumir el azufre puro, ni ninguno de sus derivados sin la vigilancia de un médico, ni en embarazadas ni en lactantes.

Este artículo es solamente educativo y no suple la opinión médica profesional. Consulta a un médico.

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