¿Para qué sirven los nopales?

El nopal es una cactácea (Opuntia vulgaris), que es oriunda del continente americano.

Morfología del nopal:

Es de raíces extensas y superficiales. Las raicillas secundarias están provistas de pelos absorbentes, caducas, ya que su presencia se limita a la época de lluvias, por lo que le permite captar con mayor eficacia gran  cantidad de agua en los cortos períodos de lluvias.

Las hojas de los nopales son planas y se denominan cladodios. Estos son tiernos y muy suculentos y retiene gran cantidad de agua.

Las flores son diurnas, solitarias,  nacen en la base de los árboles que funcionan indistintamente como yemas florales o vegetativas.

Presentan colores vivos y brillantes, que varían entre el amarillo, naranja, rojo e incluso púrpura, aparecen en las areolas, en los bordes de los segmentos, pudiendo nacer incluso en las areolas de los frutos.

El fruto es una baya ovoide, cilíndrica, de diversos colores, umbilicada en el extremo superior, con numerosos colchones de ahuates distribuidos en la cáscara, semillas de color variable. Hay frutos dulces de varios colores, desde el verde, amarillos, rojos y  hasta el morado, y frutos agrios llamados “xoconostle” (se pronuncia shoconostle), y también son comestibles.

La Opuntia es un género de plantas de la familia de las cactáceas que consta de más de 300 variedades, todas originarias de américa, y que habitan desde el norte de Estados Unidos hasta la Patagonia.

Fueron introducidas en Europa por los conquistadores y se aclimataron fácilmente en la región mediterránea, tanto en países como Italia o España, como en marruecos y otros países del norte de áfrica.

Esta planta  dentro de sus diferentes variedades, existen las que llegan a tener un tamaño de pocos centímetros como la variedad de nopal conocido como ala de ángel o hasta cinco metros de altura como  la variedad conocida como Duraznillo blanco o Nopal blanco.

El nopal es una de las plantas consumidas  por el hombre americano desde tiempos inmemoriales, y es una de las primeras plantas cultivadas en el continente americano.

Su consumo es tanto del fruto (la tuna en américa o higos chumbos en España) como de las hojas, o nopales como se les llama comúnmente.

El “tronco del nopal y las “hojas no tiernas” se utilizan como forraje para animales.

Entre sus propiedades alimenticias se encuentran

  • Sales de potasio.
  • Sulfatos.
  • Oxalatos.
  • Calcio.
  • Hidratos de carbono
  • Pocas proteínas
  • Contiene las vitaminas A, B, B2, B3, C, E y K. (en especial los frutos).

 Para que sirven los nopales

Los nopales sirven principalmente como alimento tanto para consumo humano como para forrajes para distintos tipos de ganado.

Respecto a sus propiedades medicinales, aparte de las que tradicionalmente se le atribuyen, se encuentran las siguientes.

Frutos y hojas de nopal

Pencas de nopal con sus frutos (Túnas)

Se utiliza la fibra deshidratada de nopal como auxiliar en trastornos digestivos.  Estudios recientes concluyeron como una  característica del nopal ser un  hipoglucemiante, es decir, como controlador de los niveles excesivos de azúcar en el cuerpo.

Se cree que la función del nopal sobre la glucosa se debe a que contiene una substancia identificada como polisacáridos aislados que secuestran las moléculas de glucosa, de tal modo que la insulina aun siendo mínima, sea suficiente para regular los niveles de azúcar en la sangre.

Esto se ha visto solamente en pacientes con diabetes tipo II (quienes producen cierta cantidad de insulina), pero para las personas que tienen diabetes tipo I (que no producen insulina), el consumo de nopal no sustituye las inyecciones de ésta.

Las Propiedades antibióticas del nopal derivan de los  antibióticos naturales que contiene, relacionada con el metabolismo de los ácidos  crasuláceos  de las plantas, el cual, en las cactáceas inhibe o suspende el crecimiento de varias especies bacterianas. De ahí que tanto el consumo del nopal como la aplicación de cataplasmas de pencas de nopal tengan efectos benéficos en heridas e infecciones leves de la piel.

Con respecto a las propiedades anti cancerígenas que le atribuyen al nopal, se sabe que están relacionados con la “Opuntia máxima” (sustancia que se encuentra en el nopal) que se le administraron durante un experimento  a ratones de laboratorio con tumores cancerígenos, y se advirtió que se mantuvo en estado latente por más tiempo el cáncer. Aún no se conoce la causa, pero se están realizando varios estudios al respecto, para determinar el proceso, que conlleva a la ralentización de las células cancerígenas.

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