¿Para qué sirve el petróleo?

El petróleo es una mezcla de compuestos químicos y minerales, esta mezcla está compuesta por hidrocarburos que son compuestos orgánicos integrados exclusivamente por átomos de carbono y de hidrógeno. El petróleo es un hidrocarburo que son las sustancias básicas de con las que se forman todas los demás moléculas orgánicas, por ello el petróleo puede ser transformado en diversas sustancias con diversos estados físicos.

La palabra petróleo viene del latín petroleum, que literalmente significa aceite de piedra, pues en latín la palabra petra significa piedra y la palabra óleum que significa oleo o aceite. Esto porque el petróleo brota de los suelos y se encuentra entre las rocas porosas en algunos yacimientos. Desde la antigüedad el petróleo sin refinar y el alquitrán se han empleado para distintos fines, especialmente como acelerante del fuego, como pegamento y para calafatear (recubrir) los barcos y balsas, además de ser empleado en medicina. El betún de Judea, el alquitrán y el asfalto, han sido empleados como pegamentos y aglutinantes por varios pueblos antiguos, como los egipcios, los mesopotámicos, los pueblos indígenas prehispánicos los griegos y persas. La palabra momia, es una derivación de la palabra árabe mumia que es como denominaban al asfalto, al betún y a otras sustancias resinosas.

¿Cómo se crea el petróleo?

El petróleo es el resultado de la descomposición y transformación durante millones de años, tanto del plancton vegetal (fitoplancton) como animal (zooplancton). Estos componentes orgánicos quedaron sepultados bajo toneladas de desechos, cieno y tierra, que con la presión y la temperatura sufrieron varios cambios, tanto físicos como químicos que transformaron la materia orgánica. Es gracias a este proceso de millones de años, que los componentes orgánicos se van transformando por etapas en lo que hoy conocemos como petróleo. Para ello la materia orgánica pasa por tres etapas principales.

Etapas de la creación del petróleo:

La primera se llama diagénesis y es cuando la materia orgánica se sedimenta a temperaturas inferiores de los 65°C.

La segunda se llama catagénesis y es cuando se produce un aumento de temperatura en los sedimentos orgánicos y comienza su transformación en hidrocarburos.

La tercera se llama metagénesis y es cuando la materia orgánica se calienta hasta los 200°.

El petróleo generalmente es un denso líquido negro y viscoso, pero según las condiciones de presión, de calor y de otros componentes que posea, puede encontrarse en estado sólido, en gas y en líquido liviano como la gasolina. Esto se debe a que el petróleo contiene otros compuestos que al calentarse o destilarse se separan, produciendo gases, líquidos y sólidos.

En la naturaleza, según las condiciones ambientales de los yacimientos de petróleo, se dan estas separaciones de sus componentes, produciéndose gases como el propano, butano y el gas natural. Líquidos como el queroseno, aceites minerales y alquitrán, solidos o semisólidos como el betún de Judea y el asfalto.

Por destilación se obtienen varios componentes, como los gases, la gasolina, el keroseno, la nafta, diesel, aceites ligeros, aceites pesados, vaselina y por último alquitrán. Muchos de los plásticos usados en el mundo, están fabricados a partir del etileno que se deriva del etano que a su vez se encuentra en el gas natural. El etileno se obtiene en la industria petroquímica, como subproducto de otros derivados como son el gas propano, el etano, la nafta y el diesel.

¿Para qué sirve el petróleo, cuáles son sus usos en la vida diaria?

El petróleo y sus derivados tienen múltiples usos en la industria, sirve principalmente como fuentes de combustibles para vehículos y maquinarias. Pero también se emplean para la fabricación de compuestos químicos necesarios para otras industrias, como la textil, la farmacéutica, la química, la alimentaria, la agroalimentaria y la automotriz entre otras.

Los hidrocarburos son compuestos orgánicos que bajo ciertos procesos químicos, pueden transformarse en infinidad de sustancias, entre ellas plásticos, combustibles, sustancias químicas, grasas, ceras y saborizantes, por ello el petróleo y sus derivados son necesarios para otras industrias.

Plataforma de extracción de petróleo en el mar

Algunas de las cosas para las que sirve el petróleo son:

  • Gasolina.
  • Diesel.
  • Nafta.
  • Xilol.
  • Benceno.
  • Parafinas.
  • Vaselina.
  • Petrolato.
  • Aceite mineral.
  • Aceites lubricantes.
  • Aceites ligeros.
  • Betún de Judea.
  • Alquitrán.
  • Asfalto.
  • Brea.
  • Resinas.
  • Glicerina artificial.
  • Gas butano.
  • Gas metano.
  • Gas etano.
  • Gas propano.
  • Dióxido de carbono.
  • Azufre.
  • Ácido sulfúrico.
  • Aglutinantes.
  • Lubricantes.
  • Conservantes.
  • Combustibles.
  • Maquinarias.
  • Plásticos.
  • Textiles.
  • Emulsificantes.
  • Aislantes.
  • Detergentes.
  • Jabones.
  • Limpiadores.
  • Desengrasantes.
  • Aromatizantes.
  • Colorantes.
  • Saborizantes.
  • Medicamentos.
  • Cosméticos.
  • Alimentos.

Los usos más antiguos que se le dieron al petróleo y sus derivados naturales, fueron como pegamento, aglutinante, conservante, grasa, y ocasionalmente como combustible o acelerante. Pueblos antiguos como los persas, los árabes, griegos, los chinos y los indígenas mesoamericanos, ya conocían y usaban el petróleo para diversos propósitos, por ejemplo para pegar piedras, tabiques y ladrillos, para recubrir cosas, y como pintura, pues algunas pinturas rupestres de lo que actualmente es México fueron hechas usando petróleo crudo como pintura.

El petróleo y más específicamente el asfalto han sido empleados durante milenios, para la construcción de caminos, edificaciones, y para conservar distintas cosas, especialmente para conservar los cuerpos de humanos y animales en la momificación.

La brea es una resina que desde la antigüedad ha sido usada para pegar y lubricar diferentes cosas, especialmente para las cuerdas de violines y otros instrumentos de cuerda. Actualmente gran cantidad de pegamentos y lubricantes se preparan a partir de derivados de petróleo, principalmente pegamentos industriales y lubricantes para maquinarias.

El petróleo como combustible y uso militar:

El uso más común y más importante que tiene el petróleo, es como combustible. Ya desde la antigua china y la antigua Grecia se empleaba al petróleo y sus derivados como combustible para acelerar el fuego, para encender antorchas y como arma de guerra al usar la brea, el aceite mineral y otros elementos como acelerante en las catapultas y lanzándolo hirviendo o prendido. Con el paso de los siglos y el refinamiento, se han obtenidos los combustibles que ahora son las bases de nuestro modo de vida. Como son la gasolina, el diesel, la turbosina, el combustóleo y otros hidrocarburos usados en motores, generadores y reactores encargados de producir y administrar gran parte de la energía empleada en centrales eléctricas, nucleares y en la gran mayoría de las maquinarias de fábricas e industrias. Actualmente la mayoría de los vehículos de cielo, tierra y mar son impulsados por motores que emplean derivados de petróleo como combustible, especialmente gasolina, diesel, turbosina y combustóleo. Pues estos combustibles rinden más y funcionan mejor que el carbón, aunque por su inminente agotamiento se están buscando substitutos. Entre estos vehículos que usan hidrocarburos se encuentran, tanques, aviones y buques militares, además de cohetes y misiles.

El petróleo sirve para crear medicamentos, cosméticos y alimentos:

El petróleo y sus derivados han sido usados por siglos para fines médicos, púes del petróleo de obtienen varios alcoholes, fenoles, bencinas, polímeros, aceites, ácidos, éter, glicerinas y vaselinas entre muchos otros compuestos con fines médicos. En la antigüedad de usaba la brea, el asfalto, el aceite mineral y otros derivados del petróleo, para tratar las enfermedades de la piel, algunas infecciones y otros trastornos donde esté tipo de sustancias químicas resultaban favorables.

Actualmente la gran mayoría de los medicamentos contienen derivados del petróleo como parte de los ingredientes, ya sea los ácidos derivados del azufre que se produce al refinar el petróleo, o los diferentes alcoholes, fenoles, bencinas y éteres que se producen con los distintos derivados del petróleo. Cabe aclarar que no todos los derivados del petróleo son venenosos o muy tóxicos para el ser humano, púes alguna son solo la versión sintética de sustancias naturales o tienen propiedades curativas debidamente probadas. Los derivados del petróleo de usan en medicina como preservantes, desinfectantes, emolientes, suavizantes y lubricantes, además de usarse los plásticos y siliconas para diversas prótesis y dispositivos. Por ejemplo, la vaselina de los supositorios, los geles, las cremas, los recubrimientos de algunas pastillas, los lubricantes, y los desinfectantes.

Muchos de los cosméticos y productos de higiene personal, están hechos con derivados del petróleo, ya sean sus sustancias suavizantes, acondicionadoras, colorantes, aromáticas o conservadoras. Debido al temor hacia los derivados del petróleo por una parte de la población, actualmente hay marcas que trabajan sus productos sin derivados del petróleo.

Los derivados del petróleo también son usados en la industria alimenticia, principalmente como colorantes, aromatizantes y en menor medida, como saborizantes los cuales no suelen ser dañinos si se respetan las dosis clínicamente señaladas como tolerables. Actualmente no hay alimentos que estén directamente hechos en su totalidad de plásticos o derivados del petróleo, solamente la base de goma de mascar (chicle) están hechos de estos materiales, pero están diseñados para no ser tóxicos. Algunas personas creen erróneamente que la comida chatarra está hecha de plástico o derivados del petróleo, pero esto obedece más a leyendas urbanas y desinformación, aunque cabe aclarar que en efecto la comida chatarra contiene más aromatizantes, colorantes y aditivos derivados del petróleo, pero no está hecha de él.

El petróleo se usa en limpiadores, detergentes y productos de limpieza:

La gran mayoría de los solventes industriales son hidrocarburos derivados del petróleo, como el queroseno, el xilol, el tolueno, el benceno y otros productos que ayudan a disolver las grasas y otras sustancias. Por ello muchos de los productos desengrasantes, detergentes, algunos jabones, anticongelantes y solventes, tiene hidrocarburos derivados del petróleo como ingredientes principales, además de los sulfuros derivados del azufre.

¿El petróleo puede provocar efectos secundarios?

Sí, el petróleo y sus derivados pueden provocar efectos secundarios, tanto a los humanos y animales, como a las plantas y el medio ambiente, pues es una de las principales fuentes de contaminación del planeta y uno de los causantes del efecto invernadero.

Todo el proceso de extracción y refinado del petróleo producen contaminantes ambientales tales como, dióxido de carbono, azufre y sus derivados (ácido sulfúrico, óxido de azufre, mercaptanos, etc.) y otros contaminantes como los óxidos de nitrógeno, aceites y demás desechos que se producen al mismo tiempo que los demás hidrocarburos.

El petróleo y sus derivados al ser sustancias oleosas y densas, son muy fáciles de impregnar en las rocas, plantas y animales, y muy difíciles de limpiar, pues no son solubles en agua y además son toxicas por lo que dañan a los organismos a los que se impregnan.

El petróleo crudo y sus derivados como aceites, plásticos y otros compuestos, son los principales contaminantes de costas, mares y océanos, matando a los organismos y animales y envenenado las aguas.

En los seres humanos la ingestión de hidrocarburos puede resultar toxica y adictiva, incluso mortal cuando la exposición a estos productos es grande.

Hay sustancias derivadas del petróleo que son empleadas para el beneficio del ser humano, sobre todo en medicamentos, limpiadores, cosméticos y aditivos alimenticios. Y la gran mayoría de ellas son inocuas al organismo y solo son perjudiciales si consumen en exceso, como los colorantes y saborizantes artificiales, por ello se recomienda no exceder la dosis recomendada.

Algunos derivados del petróleo pueden provocar alergias, por lo que es necesario el suspender el consumo o uso de estos productos, salvo que el médico lo considere necesario.

En general no es recomendable que mujeres embarazadas ni niños consuman dosis altas de aditivos artificiales, ni tampoco el consumo continuo de estos productos.

Este artículo es solo para fines educativos y no suple la opinión médica profesional.

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